Astronomie / Secret de l'espaceNOUVELLES ÉTRANGES ET AUTRES

Des scientifiques alertent sur le risque d’une contamination virale extraterrestre

Nous savons ce que les espèces envahissantes peuvent faire sur Terre, qu’en est-il dans l’espace ?

La science des invasions peut aider à protéger la Terre et les autres planètes des microbes extraterrestres.

Le crash de Beresheet a atterri sur la Lune en 2019. Une partie de la charge utile du malheureux atterrisseur lunaire israélien était un groupe de tardigrades, ou “ours d’eau”. Ces organismes mesurent moins d’un millimètre de long et peuvent survivre au froid extrême et aux radiations en expulsant presque toute leur humidité avant d’entrer dans un état proche de la mort. Les tardigrades de Beresheet ont peut-être survécu au crash et pourraient, potentiellement, être ressuscités en étant réintroduits dans l’eau.

Les tardigrades, parfois appelés porcelets de mousse, dorment en toute sécurité et ne se déchaînent probablement pas à la surface de la Lune. Mais, en général, les scientifiques, les gouvernements et les agences spatiales du monde entier conviennent qu’amener la vie de la Terre dans des lieux extraterrestres, ou vice versa, n’est pas génial.

Un nouvel article s’appuie sur le corpus croissant de littérature sur ce non-non cosmique et s’appuie sur le domaine en plein essor de la science des invasions – la recherche sur la façon dont, sur Terre, les espèces non indigènes se propagent et modifient de nouveaux emplacements. La propagation de la moule zébrée à travers l’Amérique du Nord grâce à sa capacité de supplanter les espèces indigènes en est un exemple classique.

À l’heure actuelle, en ce qui concerne les autres corps célestes, les humains sont plus susceptibles de trouver ou d’introduire des micro-organismes plutôt que des filtreurs (ou quoi que ce soit de gros). « Le concept d’écosystème est un concept très général. Il ne s’applique pas seulement aux lacs ou aux forêts », a déclaré à Ars Anthony Ricciardi, biologiste de l’Université McGill et l’un des auteurs de l’article.

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Selon Ricciardi, l’humanité est encore loin de découvrir la vie parmi les étoiles et, par conséquent, de trouver des écosystèmes extraterrestres dans lesquels introduire nos microbes terriens. Mais, alors que nous nous envolons vers d’autres mondes, nous devrions commencer à utiliser le domaine de la science des invasions pour protéger la Terre des micro-organismes extraterrestres et des planètes extraterrestres à l’abri de la nôtre.

“Il me semble que ce genre de problèmes multidisciplinaires ou grands nécessitent des collaborations”, a-t-il déclaré. “Compte tenu du problème de la contamination biologique potentielle associée aux vols spatiaux, mes collègues et moi préconisons d’appliquer les connaissances de la science des invasions à la sécurité à l’échelle planétaire.”

La vie, euh, trouve un moyen

Au fur et à mesure que l’humain s’étend plus loin, nous pouvons très bien rencontrer la vie sur d’autres corps célestes. Jusqu’à présent, ces formes de vie devraient principalement être microbiennes, bien que certains experts soupçonnent qu’Europe , l’une des lunes de Jupiter, pourrait héberger une vie multicellulaire. En théorie, nous pourrions amener notre propre vie microbienne locale sur ces planètes où elles pourraient, hypothétiquement, survivre, prospérer et potentiellement nuire à l’environnement local.

Si cela semble peu probable, il convient de rappeler que notre monde abrite un grand nombre d’extrêmophiles (organismes qui vivent dans des lieux apparemment impossibles, comme à proximité de volcans). De plus, les bactéries ont survécu à l’extérieur de l’ISS pendant environ un an. Les agences spatiales comme la NASA font de leur mieux pour n’envoyer dans l’espace que des objets totalement stériles, mais même leurs salles blanches ne sont pas totalement exemptes de vie microbienne. Certains experts se sont demandé si nous avions peut-être déjà introduit une vie extraterrestre (d’un point de vue martien) sur la planète rouge via nos efforts d’atterrissage.

Ce type de contamination peut présenter des risques pour la Terre. Une mission pourrait contaminer une planète avec des microbes, les microbes pourraient se propager et s’adapter au climat, puis une mission ultérieure pourrait passer et récupérer certaines des formes de vie évoluées (mais pas totalement étrangères) et les ramener sur Terre.

Si certains des environnements que nous rencontrons dans l’espace sont particulièrement petits et insulaires, ils peuvent également être plus vulnérables à l’invasion. C’est souvent le cas sur les îles terrestres. Les invasions biologiques peuvent être dévastatrices. “Nous avons des décennies de recherche qui nous ont appris à quel point ces systèmes peuvent être vulnérables”, a déclaré Ricciardi. “Ils peuvent subir des perturbations écologiques si la mauvaise espèce est introduite.”

“Sur le point”

Jusqu’à présent, il ne semble pas que la protection de la planète contre les contaminants extraterrestres ait été liée à la science des invasions, bien que d’ autres chercheurs dans le passé aient écrit sur les risques potentiels associés au retour de l’espace avec des microbes extraterrestres. Le sujet a cependant attiré une certaine attention au fil des ans de la part des décideurs politiques. L’article IX du Traité sur l’espace extra-atmosphérique , rédigé en 1967, suggère que nous devrions éviter de contaminer la Terre de cette manière. La NASA a également des politiques en la matière, tout comme le Comité de la recherche spatiale .

Ricciardi a déclaré que le nouveau document n’est pas un commentaire sur les protocoles existants. C’est plutôt une suggestion que, étant donné qu’il existe des plans concrets pour explorer de nouveaux domaines dans l’espace qui pourraient abriter la vie, la science des invasions et d’autres disciplines pourraient aider à renforcer la biosécurité. “Nous sommes à l’aube d’une nouvelle ère d’exploration spatiale”, a-t-il déclaré. « Face à cela, il semblerait sage de faire face aux nouveaux risques en étendant les protocoles, en les revisitant. »

Ricciardi et ses collègues suggèrent qu’il existe ici une opportunité pour les astrobiologistes et autres chercheurs de l’agence spatiale de travailler avec des scientifiques de l’invasion pour améliorer la biosécurité de la Terre et d’autres planètes. Cela impliquerait la création de nouvelles tactiques de détection précoce et de réponse rapide. Ceux-ci pourraient inclure le développement de tout, de la technologie portable de séquençage de l’ADN en temps réel aux modèles de risque prédictifs, entre autres.

Selon Ricciardi, les chances que des microbes s’accrochent à un atterrisseur, par exemple, reviennent sur Terre vivants, puis survivent, prospèrent et finissent par causer des problèmes sont faibles. Cependant, il vaut mieux prévoir ces éventualités. La plupart des gouvernements ont des plans d’urgence pour des choses comme les tremblements de terre ou les fusions nucléaires. Au fil du temps, à mesure que nous progressons dans l’espace, atteignons d’autres régions et y arrivons plus souvent, les chances que nous rapportions ou envoyions quelque chose augmenteront, a déclaré Ricciardi.

“Leur occurrence, bien que hautement improbable, est inacceptable. Par conséquent (…) les sociétés doivent mettre en place des dispositifs de sécurité”, a-t-il déclaré.

BioScience, 2021. DOI : 10.1093/biosci/biab115 

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