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L’augmentation des cas humains de grippe aviaire en Chine montre un risque d’évolution rapide des variantes

BEIJING (Reuters) – Une augmentation du nombre de personnes infectées par la grippe aviaire en Chine cette année inquiète les experts, qui disent qu’une souche qui circulait auparavant semble avoir changé et pourrait être plus contagieuse pour les humains.

La Chine a signalé 21 infections humaines par le sous-type H5N6 de la grippe aviaire en 2021 à l’Organisation mondiale de la santé (OMS), contre seulement cinq l’année dernière, selon le communiqué.

Bien que les chiffres soient bien inférieurs aux centaines de personnes infectées par le H7N9 en 2017, les infections sont graves, laissant de nombreux gravement malades et au moins six morts.

“L’augmentation des cas humains en Chine cette année est préoccupante. C’est un virus qui provoque une mortalité élevée”, a déclaré Thijs Kuiken, professeur de pathologie comparée au Centre médical universitaire Erasmus de Rotterdam.

La plupart des cas étaient entrés en contact avec des volailles, et il n’y a aucun cas confirmé de transmission interhumaine, a déclaré l’OMS, qui a souligné l’augmentation des cas dans un communiqué le 4 octobre.

Il a déclaré qu’une enquête plus approfondie était “urgemment” nécessaire pour comprendre le risque et l’augmentation des retombées sur les personnes.

Depuis lors, une femme de 60 ans de la province du Hunan a été hospitalisée dans un état critique avec la grippe H5N6 le 13 octobre, selon un communiqué du gouvernement de Hong Kong.

Bien que des cas humains de H5N6 aient été signalés, aucun foyer de H5N6 n’a été signalé chez les volailles en Chine depuis février 2020.

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La Chine est le plus grand producteur de volaille au monde et le premier producteur de canards, qui servent de réservoir pour les virus de la grippe.

Le Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies (CDC) n’a pas pu être contacté pour commenter l’augmentation des cas humains de H5N6. Cependant, une étude publiée sur son site Internet le mois dernier a déclaré que “l’augmentation de la diversité génétique et de la répartition géographique du H5N6 constitue une menace sérieuse pour l’industrie avicole et la santé humaine”.

Les virus de la grippe aviaire circulent constamment chez les oiseaux domestiques et sauvages, mais infectent rarement les humains. Cependant, l’évolution des virus, qui ont augmenté avec la croissance des populations de volailles, est une préoccupation majeure car ils pourraient se transformer en un virus qui se propage facilement entre les personnes et provoquer une pandémie.

Le plus grand nombre d’infections à H5N6 s’est produit dans la province du Sichuan, dans le sud-ouest, bien que des cas aient également été signalés dans les provinces voisines de Chongqing et du Guangxi, ainsi que dans les provinces du Guangdong, de l’Anhui et du Hunan.

Au moins 10 ont été causées par des virus génétiquement très similaires au virus H5N8 qui a ravagé les élevages de volailles à travers l’Europe l’hiver dernier et a également tué des oiseaux sauvages en Chine. Cela suggère que les dernières infections à H5N6 en Chine pourraient être une nouvelle variante.

“Il se pourrait que cette variante soit un peu plus infectieuse (pour les humains)… ou qu’il y ait actuellement plus de ce virus chez les volailles et c’est pourquoi plus de personnes sont infectées”, a déclaré Kuiken.

Quatre des cas du Sichuan élevaient de la volaille à la maison et avaient été en contact avec des oiseaux morts, selon un rapport de septembre du CDC chinois. Un autre avait acheté un canard sur un marché de volailles vivantes une semaine avant de développer des symptômes.

La Chine vaccine les volailles contre la grippe aviaire, mais le vaccin utilisé l’année dernière ne protège que partiellement contre les virus émergents, empêchant de grandes épidémies mais permettant au virus de continuer à circuler, a déclaré Filip Claes, coordinateur régional de laboratoire au Centre d’urgence pour les maladies animales transfrontalières à la Food and Organisation agricole.

Le ministère de l’Agriculture et des Affaires rurales n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Les fermes de basse-cour en Chine sont courantes et de nombreuses personnes préfèrent toujours acheter des poulets vivants sur les marchés.

La ville de Guilin, dans la région du Guangxi, qui a enregistré deux cas humains en août, a déclaré le mois dernier qu’elle avait suspendu le commerce de volailles vivantes sur 13 marchés urbains et qu’elle abolirait le commerce d’ici un an.

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